Il Web prima del Web: Uno sguardo a Gopher

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Prima della rapida crescita del World Wide Web negli anni ’90, un protocollo chiamato Gopher ha brevemente reso Internet facile da usare combinando le risorse online del mondo. Ecco cosa lo rendeva speciale e perché è stato rapidamente eclissato dal web.

Che cos’è Gopher?

Gopher è un sistema di directory client/server lanciato nel 1991. Permetteva alle persone di sfogliare rapidamente le risorse su Internet. Quando si usava un client Gopher, si vedeva un menu gerarchico di link che portavano a documenti, applicazioni basate su telnet, siti FTP o altri server Gopher. Si poteva anche cercare attraverso “Gopherspace” per trovare i documenti invece di cercare attraverso i server FTP uno ad uno.

Un gruppo di programmatori guidati da Mark P. McCahill, tra cui Farhad Anklesaria, Paul Lindner, Daniel Torrey e Bob Alberti, ha creato Gopher mentre lavorava per il dipartimento di supporto al microcomputer dell’Università del Minnesota.

Il loro compito è stato quello di creare un sistema informativo a livello di campus basato su una guida ambigua da parte degli amministratori, che avevano una preferenza per i grandi computer mainframe. In una svolta ribelle, l’equipaggio sviluppò un approccio leggero e distribuito che utilizzava invece un hardware per personal computer poco costoso.

Gli sviluppatori chiamarono il loro nuovo sistema “Gopher” (“Golden Gophers” è il nome della squadra sportiva dell’università) per ottenere il supporto dei loro scettici capi.

“Come hanno potuto discutere con questo?” ha detto McCahill, che ha parlato con How-To Geek per telefono.

Gopher è anche un omonimo di “gofer”, che significa qualcuno che va a prendere le cose per gli altri, che è esattamente quello per cui il sistema Gopher è stato progettato.

Le risorse di Internet erano ora più facili da trovare

Prima di Gopher, la gente di solito recuperava documenti e programmi da Internet uno ad uno tramite vari server FTP situati in tutto il mondo. Esistevano anche applicazioni Telnet basate su testi personalizzati, come cataloghi di schede di biblioteca, elenchi di studenti, interfacce di database e giochi MUD. Tuttavia, non esisteva un sistema unificato per riunire tutte queste risorse.

Poiché combinava tutte queste risorse Internet in un modo user-friendly che non richiedeva l’inserimento di dati in un database centralizzato e strutturato, Gopher è stato un vero e proprio passo avanti. Si poteva cercare in Gopherspace o semplicemente navigare in un sistema Gopher attraverso una serie di menu e vedere dove conduceva.

Gopher era anche abbastanza flessibile da soddisfare le esigenze di altre organizzazioni che cercavano un sistema simile. Così, quando l’Università del Minnesota rilasciò pubblicamente il software Gopher gratuitamente, il suo utilizzo crebbe rapidamente in tutto il mondo.

"Avevamo la soluzione giusta e semplice a un'esigenza che stava diventando generale", ha detto McCahill.

 

La popolarità di Gopher ha preceduto il web

Un’altra tecnologia Internet, il World Wide Web, ha debuttato nel 1991. È stata creata da Tim Berners-Lee al CERN in Svizzera.

Come Gopher, un client WWW (che oggi chiamiamo browser web) poteva mettere insieme risorse Internet decentralizzate provenienti da tutto il mondo. A differenza di Gopher, però, il WWW ha utilizzato un modello incentrato sui documenti.

Invece di un menu gerarchico, ogni server forniva una serie di documenti di testo con collegamenti ipertestuali per collegarli. Era un passo in più verso la decentralizzazione della distribuzione di documenti e file. Tuttavia, l’utilità del WWW in un mondo online basato sul testo, a cui si accedeva per lo più attraverso terminali seriali, non era immediatamente evidente.

Quando il WWW fu lanciato per la prima volta al pubblico nell’agosto del 1991, non fece molto scalpore. McCahill conosceva Berners-Lee dalle conferenze e ha rivisto la tecnologia WWW, ma in quella fase l’ha liquidata come poco appariscente.

Nel frattempo, Gopher si è rapidamente affermato tra le istituzioni accademiche e governative, che all’epoca erano i principali utenti di Internet. Divenne rapidamente un’app killer al front-end dei sistemi di biblioteche universitarie, che si basava molto sui dati strutturati.

A quel punto Internet era quasi completamente non commerciale.

"Quando facevamo Gopher", spiega McCahill, "c'erano politiche di uso secondario che non si può fare attività commerciale sulla rete della National Science Foundation che collegava tutte le università. Quindi, c'erano divieti di fare attività commerciali".

In questo regno strutturato e senza scopo di lucro, Gopher ha prosperato. A causa della limitata larghezza di banda, Internet non era ancora un’esperienza multimediale, quindi Gopher era lo strumento perfetto per esplorare la prima versione testuale.

Già nel 1993, quando internet divenne abbastanza grande da attirare l’attenzione al di fuori dei circoli accademici e di ricerca, molti nella stampa pubblicizzarono Gopher come l’elemento più affermato e di facile utilizzo.

Il Web non era ancora considerato la principale tecnologia Internet, anche se la situazione è cambiata molto rapidamente.

Come il World Wide Web ha superato Gopher

Per tutto il 1992-93, Gopher ha rapidamente guadagnato popolarità. Il nucleo originario del team di sviluppatori, insieme ad alcuni volontari, ha continuato il suo sviluppo e la sua manutenzione, ma sono stati presto sopraffatti.

Per compensare i costi, l’università decise che avrebbe iniziato ad addebitare una tassa di licenza per ogni server Gopher a scopo di lucro in uso. Questa decisione fu accolta con confusione e proteste. Essa offuscava il nome di Gopher e segnava l’inizio della fine della sua crescita.

Nel frattempo, il WWW crebbe esponenzialmente in popolarità mentre le sue tecnologie continuavano ad evolversi. Nel 1993, NCSA rilasciò Mosaic, il primo browser web con supporto grafico in linea, che coincise con l’adozione diffusa di Windows sui PC consumer. A differenza di Gopher, che per lo più raccoglieva e organizzava risorse, il WWW era una piattaforma editoriale. Con la grafica ora nel mix, il WWW poteva essere facilmente adattato ad un uso commerciale.

L’incredibile popolarità di Gopher presso le biblioteche ha messo il team sulla strada sbagliata. Hanno immaginato di raccogliere tutte le risorse informative non commerciali del mondo in un sistema unificato.

“Quello che stava accadendo nella testa di molte persone non era: ‘Voglio andare in biblioteca’,” ha detto McCahill. “Era: ‘Ehi, questa è una piattaforma per la pubblicità e il business’. L’abbiamo capito solo un po’ troppo tardi”.

Non si sono resi conto di quanto velocemente il WWW sarebbe stato adottato per scopi commerciali, il che ha guidato la sua rapida crescita tra le imprese e il pubblico in generale. Quando questo è venuto fuori nel team di Gopher, era troppo tardi per il protocollo upstart del Minnesota. La sua crescita dei server iniziò a ristagnare verso la metà del 1994, proprio quando il WWW esplose.

L’ultimo chiodo nella bara potrebbe essere stato che i nuovi browser web, come Mosaic, supportavano nativamente il protocollo Gopher. Questo faceva sentire Gopherspace come un sottoinsieme della piattaforma WWW. Si potevano anche creare facilmente menu di link su una pagina web, quindi, a quel punto, Gopher non poteva fare nulla che il WWW non potesse fare.

Il successo del Web ha un prezzo

Quando il WWW superò Gopher, anche Berners-Lee divenne una figura ben nota, alla pari di altri grandi inventori. Nel 2004 è stato addirittura nominato cavaliere. Nel frattempo, McCahill ha continuato la sua carriera accademica informatica, relativamente modesta ma distinta, e ora lavora alla Duke University. Pensa che il successo del WWW sia stato inevitabile per la sua natura commerciale, e gli sta bene.

Altri pionieri di internet, come il creatore del Mosaico, Marc Andreessen, sono passati dal mondo accademico alla Silicon Valley per seguire la pista del denaro. McCahill, tuttavia, è soddisfatto della strada che ha scelto:

"L'ho guardato e ho detto: 'Sai, in realtà sono più felice di fare cose al servizio della ricerca e dell'istruzione che non di cercare di ottenere pubblicità di vendita super-ricche'".

Anche Berners-Lee ha scelto la strada del servizio pubblico, ma McCahill ha notato che il successo del WWW gli ha imposto un pesante fardello.

“Forse è un’altra ragione per cui mi sta bene che il web batta Gopher”, ha detto McCahill. “Non ho cose come Facebook e la sua piattaforma di sorveglianza armata direttamente sulla mia coscienza”.

È vero che il prossimo strato dell’innovazione di internet – i media sociali – ha completamente rimodellato la nostra società.

“Nessuna delle persone che hanno inventato questa tecnologia è soddisfatta di come i social media hanno funzionato”, ha detto McCahill.

Non è completamente morto

Che ci crediate o no, ci sono ancora server Gopher su internet, ma sono per lo più gestiti per nostalgia. Poiché i browser moderni non supportano il protocollo, è necessario anche un client autonomo o un plugin per il browser per esplorare il Gopherspace.

Un ottimo punto di partenza è il progetto Overbite, dove troverete i plugin Gopher per molti browser moderni e anche un client per i telefoni Android. Il miglior server da controllare per primo è gopher://gopher.floodgap.com

Buon divertimento in Gopherspace!

 


Per ulteriori informazioni visita il sito: immagi.net

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