Cos’è un eGPU e perché dovrei volerne una?

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Immaginate un mondo perfetto, dove è possibile acquistare il laptop più sottile, leggero ed elegante che ci sia in giro, ma con la stessa potenza di gioco che ci si aspetta da un desktop con una torre completa. Per anni, l’idea di sovralimentare un normale vecchio portatile collegando una scheda grafica esterna è rimasta bloccata nel regno della fantasia, un compito che solo i più hardcore DIY-ers si sarebbero assunti dopo un weekend nel loro garage e abbastanza saldature di circuiti stampati da far girare la testa a chiunque.

Ultimamente, però, mentre gli standard di connessione diventano sempre più veloci e i giochi per PC continuano a richiedere sempre di più dalle macchine su cui li giochiamo, sia i produttori di computer che gli appassionati di videogiochi si sono resi conto che la realtà di una eGPU sulla scrivania di tutti può essere molto più vicina di quanto tutti pensino.

Quindi cos’è un eGPU, e perché dovrebbe interessarvi? Continuate a leggere per scoprirlo.

Aggiornamento: il panorama degli eGPU è cambiato molto da quando abbiamo pubblicato questo articolo nel 2015, soprattutto con l’avvento di Thunderbolt 3. Ecco le nostre scelte per i migliori eGPU nel 2020.

Acronimi ovunque

Un eGPU, abbreviazione di (avete indovinato) “External Graphics Processing Unit” è un’idea che galleggia nell’etere di Internet da anni, e nei reparti di ricerca e sviluppo dei produttori di schede video ancora più a lungo. Senza entrare troppo nel merito tecnico, il concetto generale prevede l’aggancio di un normale portatile a una scheda grafica esterna attraverso un unico cavo, che può poi togliere tutto il carico dalla GPU interna del portatile e metterlo invece sull’estensione più potente.

La tecnologia si basa sull’idea che anche se la maggior parte dei laptop che amiamo possono gestire giochi semplici come League of Legends o Dota 2 su impostazioni medie senza perdere un fotogramma, quando si vuole davvero far uscire i titoli AAA come Tomb Raider o Batman: Arkham Knight su risoluzione ultra 4K, è allora che si inizia a sentire il suono delle ventole di raffreddamento che si sforzano di tenere il passo e vedere i driver della scheda grafica che si schiantano per la quinta volta di fila.

Quello che fa una scheda grafica esterna è agire come una sorta di surrogato di potenza, una che si collega mentre si è a casa e in vena di una buona sessione di gioco, ma che si lascia alle spalle quando tu e il tuo portatile avete bisogno di mettervi in viaggio. Il problema di questo scenario da sogno, tuttavia, risiede nei dettagli della tecnologia necessaria per farla funzionare, che fino a poco tempo fa era ostacolata dalle limitazioni di velocità presenti nei vecchi standard di connessione come USB 2.0, Thunderbolt 2 e FireWire.

Lo stato delle eGPU ad oggi

Da tempo considerato il Santo Graal delle capacità di connessione universale, gli ingegneri di aziende come AMD, Nvidia e Intel hanno lavorato febbrilmente per anni per trovare un cavo che fosse sia veloce che abbastanza piccolo da gestire il tipo di larghezza di banda di cui una scheda grafica ha bisogno per comunicare con un sistema standalone. Vedi, nei setup per schede grafiche desktop, la GPU è collegata alla scheda madre attraverso il cosiddetto slot “PCIe x16”, che nella sua iterazione più attuale (v 3.0) è in grado di trasmettere fino a 15,75 gigabyte ogni singolo secondo.

Attualmente, la grande speranza bianca di una GPU esterna veramente plug-and-play si trova in Thunderbolt 3, una parte della famiglia USB-C che inizierà ad uscire sui portatili di Acer e Lenovo nel corso di quest’anno. Diverse prove del concetto di eGPU che utilizzano Thunderbolt 3 sono state esposte alle fiere di recente, ma si tratta di dimostrazioni tecniche ancora in fase di prova che non spingono la tecnologia oltre i limiti teorici. Il problema è che anche se la connessione è due volte più veloce del suo predecessore (20Gbps nel TB2 rispetto a 40Gbps nel TB3), non si avvicina nemmeno lontanamente a misurare fino a uno slot PCIe 3.0 x16 standard (128Gbps), il che potrebbe rivelarsi un problema per i giochi che hanno bisogno di tutta la potenza che possono ottenere dalla scheda grafica e poi un po’.
Questo in mente, i primi rapporti dei tinker del seminterrato hanno pubblicato che le schede come la Nvidia 750Ti sono ancora in grado di utilizzare circa l’80-90 per cento delle loro prestazioni rispetto alla TB3, nonostante il collo di bottiglia. Questo output varia a seconda del gioco e della quantità di potenza del processore del portatile, ma se prodotti come il Thunderbolt Gaming Dock di MSI sono un’indicazione della fiducia dell’industria nella nuova tecnologia, l’era delle vere GPU esterne plug-and-play potrebbe finalmente arrivare.

Perché dovrei averne bisogno di una egpu?

Per il momento, le eGPU sono ancora fondamentalmente un progetto marginale. Qualcosa che è tagliato fuori solo per i giocatori che sono abbastanza sicuri della loro capacità di smontare un laptop dal retro per trovare lo slot mPCIe nascosto, ma Alienware e MSI stanno cercando di allargare quel mercato molto presto.
Entrambe le aziende stanno attualmente offrendo le proprie “scatole di gioco” eGPU standalone, tuttavia nessuna di queste due aziende utilizza Thunderbolt 3 per collegare la connessione. Hanno invece i loro cavi proprietari, che essenzialmente equivalgono a lunghi e flessibili slot PCIe x16 che raggiungono circa il 90- della stessa velocità di trasmissione. Questo significa che se si vuole che funzioni, si deve possedere uno dei portatili da gioco già potenti dell’azienda a 1200 e 1400 dollari al pezzo.

MSI sta attualmente lavorando su un nuovo chassis per schede basate su Thunderbolt 3 che si adatta a qualsiasi scheda grafica al di fuori di un Nvidia Titan X, ma devono ancora mostrare una versione del prodotto che funzioni effettivamente, per non parlare dei titoli AAA visivamente impegnativi senza subire alcun tipo di perdita di framerate.

Fino a quando Thunderbolt 3.0 non sarà ampiamente adottato in tutti i portatili e installato anche sugli ultrabook di fascia bassa, l’idea di far funzionare una eGPU senza problemi da soli semplicemente non vale la pena. Se sei una persona che viaggia spesso ma che passa molto tempo a giocare ogni volta che è a casa, allora potrebbe valere la pena provare ad allestire una connessione attraverso lo slot mPCIe e un sacco di parti extra, ma per il resto la tecnologia ha ancora molta strada da fare prima di essere pronta a debuttare come prodotto generale e consumer-friendly per le masse.

Quindi, avete bisogno di una GPU esterna?

Fino a quando altri grandi produttori non saliranno sul treno e forniranno un po’ di sana concorrenza per MSI o Alienware, i prezzi per i loro dock esterni rimarranno a centinaia, e anche a migliaia per essere allestiti completamente. Se si lascia cadere così tanto su una combo laptop/bacchina da gioco, a un certo punto è solo più intelligente ottenere invece un desktop di gioco completo.

Detto questo, in pochi anni, quello che era iniziato come un progetto hobbistico per gli ultra-geeks da prendere in giro nel loro tempo libero, si è evoluto in un’industria nuova di zecca, in cui i giganti della tecnologia stanno già facendo girare i loro motori per tuffarsi, quindi quelle interruzioni di prezzo potrebbero non essere così lontane come tutti noi pensiamo. Mentre sempre più persone cominciano a vedere il valore di trasformare i loro computer portatili nelle loro macchine principali per ottenere la felicità di gioco che desiderano, potrebbe non passare molto tempo prima che iniziamo a chiederci perché ci preoccupiamo anche solo di vecchi desktop goffi.


Per ulteriori informazioni visita il sito: immagi.net

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